ARMAND LECONTE, DISEÑADOR DE NEUMÁTICOS PARA DUNLOP

Después de que Armand se graduase en la escuela de diseño hace seis años, no comenzó de inmediato en el sector de la automoción. El primer trabajo que consiguió fue como diseñador de equipos de surf en Bretaña, donde pasó la mayor parte de su juventud. “Cuando era niño, siempre me fascinaban los coches, así que no debería sorprenderme que, después de un año, me despidiera de las tablas de surf y los trajes de neopreno, y me fuera a Dunlop. Creo que mi padre tuvo algo que ver con esa fascinación: fue él quien, desde muy joven, me presentó a los veteranos.” Armand sonríe:” Hay una gran anécdota que ilustra perfectamente mi pasión por los automóviles. Empecé a hablar muy tarde, creo que ya tenía tres años. Cuando finalmente abrí la boca, mis primeras palabras no fueron ‘mamá’ o ‘papá’, sino ‘rueda rota’, cuando vi a mi padre cambiar una llanta en su viejo Peugeot 203. Me había olvidado por completo de eso, pero mi padre se apresuró a recordármelo cuando le dije que había conseguido el puesto en Dunlop”.

 

 

 

Rueda libre

Pero los coches antiguos y encantadores como el 203, o el 2CV que solía tener cuando era joven, no son los únicos coches en los que Armand está interesado. “¡No discrimino cuando se trata de mi amor por los coches!,” ríe Armand: “De hecho, la Fórmula 1 es otra de mis pasiones desde que tengo memoria. Michel Vaillant siempre despertó mi imaginación. Esa podría ser la primera vez que entré en contacto con Dunlop como marca: los paneles de color amarillo brillante con el logotipo en ellos a lo largo de los circuitos, pasando a toda velocidad mientras los coches aceleraban hacia la victoria. Supongo que ahí es donde se plantó la semilla, y nunca dejó de crecer desde entonces.”

Cuando pensamos en neumáticos, se suele tener la sensación de que el diseño no juega un papel particularmente importante para un producto en el que la funcionalidad y el rendimiento reciben una prioridad absoluta.

Sin embargo, Armand nos asegura que hay más en el diseño de los neumáticos de lo que parece. “Puede sonar sorprendente, pero lo más grandioso es nuestra completa libertad. Es cierto que los neumáticos son funcionales, así que tenemos que reducir nuestras ideas bastante rápido, pero eso no significa que no podamos comenzar desde una base muy creativa. Dibujamos nuestros diseños a mano, por lo que podemos ir a niveles extremos. La única regla que tenemos es que no hay reglas, al menos no en la fase inicial. Viajamos muy lejos en nuestra imaginación, explorando lo que nos inspira y llevando esos elementos a la realidad. Podría decir que tenemos la cabeza en las nubes, pero nuestros pies en el suelo.”

Leones rugientes e ingenieros escalofriantes

“Al comienzo del proceso, no nos imponemos límites en lo que respecta a la inspiración. Queremos abrirnos paso, y no podemos hacer eso cuando nos vamos por caminos ya explorados. El único hilo común que atraviesa todas nuestras fuentes de inspiración es el espíritu del extremo: la historia de Dunlop es una de empujar los límites, de buscar límites. No puedes diseñar cosas innovadoras si no haces lo mismo, y no puedes proteger un espíritu de libertad si no comienzas desde el extremo.” Armand se ríe:” A veces los ingenieros tiemblan si ven las locuras que se nos ocurren, pero esa es la única forma que vemos para llegar a resultados realmente innovadores. Por supuesto, en fases posteriores, cuando el diseño se basa en consideraciones de función y rendimiento, ponemos restricciones en función de la contribución de nuestros ingenieros. No siempre es fácil, y con frecuencia tenemos que esforzarnos para que nuestra voz se escuche en la fase de desarrollo del producto, pero así es como gradualmente reducimos nuestro diseño a un neumático Dunlop listo para la carretera.”

Entonces, ¿de dónde saca Armand su inspiración? “Podría ser cualquier cosa, realmente,” dice. “Como entusiastas del automóvil, los coches de carreras y los vehículos futuristas por supuesto son una gran fuente de inspiración.” Pero Armand se niega a limitarse a los automóviles; siente que eso sería demasiado restrictivo. Él muestra un dibujo que hizo de un perfil de neumáticos de aspecto futurista, en parte ocultando un león rugiendo ferozmente en el fondo. No es difícil ver cómo el patrón de la banda de rodadura se inspiró en los ominosos dientes del rey de las bestias. “Y para los neumáticos de invierno,” continúa, “los osos podrían ser nuestra inspiración. La arquitectura también es genial, como lo es cualquier cosa futurista. El hilo común que recorre los diseños es la vitalidad extrema y dinámica por la que Dunlop es conocido. Esa es la razón por la que mantenemos una visión tan amplia: queremos fabricar un neumático que se adapte perfectamente a un mundo dinámico y cambiante. Cada vez que ese mundo evoluciona, queremos que nuestros neumáticos evolucionen con él. Desde el extremo, desde el futuro, nos acercamos

a la realidad. Un gran sentido de la imaginación siempre ha sido un impulsor de la innovación, permitiéndote llevar un producto cotidiano al siguiente nivel, infundirle una especie de alma, por así decirlo.”

Pausar la mente diseñadora para mantener el diseño en mente

Para Armand, el diseño es un estado mental en lugar de un trabajo de nueve a cinco. Siempre está pensando, inspirándose en sus propias experiencias, en su vida personal, en todas partes. El motor nunca deja de funcionar, para seguir con el vocabulario de la industria automotriz, aunque eso puede ser agotador de vez en cuando, admite: “A veces te sobrecoge la sensación de que después de un largo día de trabajo, has agotado toda tu capacidad de imaginación. Es realmente intenso. Pero cuando regresas a casa con tu hijo de un año, debes volver a encender el motor. No quisiera que mi trabajo me impidiera despertar la imaginación de mi hijo”.

Ni que decir tiene, entonces, que Armand tiene que tomar un merecido descanso de vez en cuando. Él tiene un viejo Renault 4CV en el que trabaja de vez en cuando. También compró un BMW Z3 1996, con el que le gusta salir los fines de semana (“¡Tenemos un coche familiar muy cómodo y robusto, pero mi Z3 es la bomba!”). También disfruta de un paseo en bicicleta de montaña en los exuberantes bosques de Luxemburgo de vez en cuando. Armand: “Lo que conecta estas pasiones es que ofrecen un momento de pausa. Creo que eso es realmente esencial para un creador como yo, dar un paso atrás para mirar con perspectiva. Los coches antiguos tienen su propio encanto: no hay componentes electrónicos, y literalmente se puede oler el aceite, la grasa y el combustible. La conducción es muy buena también: a medida que tu vehículo “vive” el camino, tú “vives” el vehículo. Es un sentimiento liberador, algo que también experimento cuando estoy en bicicleta de montaña. Estás intensamente en movimiento, pero al mismo tiempo, puedes olvidarte de todo. Y en estos momentos de pausa, puedo asombrarme por algo tan simple como el sol que se levanta sobre las colinas verdes: los colores, la iluminación, la belleza pura: es una pequeña inspiración que llevo conmigo cuando regreso a trabajar con mis baterías recargadas.”

Tenemos una confesión que hacer: no teníamos ni idea de qué esperar de esta charla. No nos detuvimos a pensar en el papel del diseñador de un producto que, a primera vista, se ha mantenido relativamente sin cambios desde que John Boyd Dunlop patentase por primera vez el neumático en 1888. Sin embargo, después de una hora animada con Armand, es difícil no dejarse impresionar por el talento que pone a trabajar detrás de escena. Y, francamente, es aún más difícil no revitalizarse con su entusiasmo contagioso por el mundo del diseño.